Holidays in San Sebastián

As our calendars changed to December, a veil of festive lights, giant Christmas trees, and other merry accoutrements descended over San Sebastián. The holidays have begun, adding jovial flair to streets and scenting up corners with roasted chestnut aromas. But around these parts, standard Spanish holiday traditions are injected with inimitable Basque flavor. We consulted our Mimo San Sebastian team of experts to give you a glimpse of what this season is like here in our corner of the world.

Christmas décor and markets

There’s a twinkle about Donostia these days, as streets and bridges are illuminated with holiday lights and carols are pumped through speakers. There’s even a giant Ferris wheel by La Concha beach, and it’s well worth a spin for the views alone. Shops around the city deck out their window displays in merry fashion, vying to win the annual competition. An elaborate nativity scene has taken over the Plaza Gipuzkoa, while the Buen Pastor Cathedral is surrounded by wooden huts selling all sorts of artisan treats like toys, jewelry, Christmas ornaments, chocolate, and more. You’ll find a Christmas market along the Paseo del Urumea as well, and the river itself is dressed up for the occasion, with a cubical light display making pretty reflections across the water and the Maria Cristina Bridge bedecked in lights.

View this post on Instagram

Abbott lights.

A post shared by Ion Gorriti (@ion_gorriti) on

Santo Tomás

The 21st of December – Saint Thomas’s Day —is a step into yesteryear, with country markets and farmers selling their wares. Everyone dons traditional Basque outfits and performs traditional dances. ‘Tis a day for eating txistorra and drinking cider, all to the soundtrack of traditional Basque music. There are fun things happening around town, like a scarecrow contest and animal exhibitions. These traditions go back to the time when farmers would come into the city annually to pay their landlords, taking the opportunity to sell some of their products along the way. If you want to see the city’s Basque side, this is a great day to be here, and it’s the perfect time to buy local products like Idiazabal cheese, honey, and handmade crafts.

Olentzero

Kids wait all year for Olentzero, the Basque version of Santa, to come down from the mountains where he lives and hand out gifts, as he does every Christmas Eve. This mythical man is a bit of a mystery – some say he’s a farmer, others claim he’s a shepherd or coal miner. He’s a kind, jolly man who loves food and wine, dressed simply in farmer’s garb, with a Basque beret topping his head and a pipe in his mouth. He arrives in the city in grand fashion, along with his wife Mari Domingui, on Christmas Eve, parading through the streets and showering spectators with candy. Like Santa, he sneaks into homes at night to deliver gifts, and he’s even known to give coal (a piece of black sugar or a lump of sweet coal that you can buy in the bakery)to bad kids.

Christmas Food

Like elsewhere in the world, Christmas is family time and it’s celebrated with plenty of feasting. Families gather for a large dinner on Christmas Eve, while Christmas day is celebrated with a grand lunch. The menu varies – special Christmas soups, typical tapas like croquetas, shrimp, and jamón, and entrees like roasted lamb, sirloin steak, or cod. As for dessert, turrón is omnipresent, and not just here, but all across Spain. Come December, you’ll see supermarket shelves and pastelerías start filling up with the stuff. This almond nougat is standard holiday fare, and you’ll find it in many different flavors and in two varieties – soft and chewy (turrón de Jijona) and hard and brittle (turrón de Alicante). Another sweet treat you’ll see a lot of is marzipan (mazapanes) formed into all kinds of little shapes.

Angulas are a specialty around this time, though you won’t see this prized ingredient on every Christmas table. Elvers, or baby eels, are a delicacy in the Basque Country, and one of Spain’s most expensive foods (due to overfishing and high demand), priced at up to €1,000 per kilo in restaurants. They’re a curious food, as they don’t really taste of much (thus usually sautéed with olive oil and garlic, or other flavorful additions), but it’s all about the texture here. You might see something like them in supermarkets and in pintxo bars around town, but note that these are gulas, a much cheaper imitation made from processed fish.

New Year’s Eve

Like everywhere else across Spain, midnight on Nochevieja signals an annual grape-eating tradition. Many people gather in main spots around town – places like Plaza Gipuzkoa are packed for the occasion. As the clock strikes midnight, the 12 grapes are eaten – one for every bell chime – symbolizing good luck in the new year.

View this post on Instagram

Did you know about the Spanish tradition to welcome the new year? It consists of eating 12 grapes keeping time with the clock as it counts down to midnight. If you are able to eat all the grapes in time, luck will be on your side! You can enjoy the grape tradition when dining at Ibérica on 31st December @vilarnau_uk . . . #christmas #christmasmenu #groupmenus #ibericarestaurants #spanishfood #spanishcuisine #spanishtapas #spanishtapasbar #eeeeeats #londoneats #manchestereats #leedseats #glasgoweats #foodporn #foodie #iberica #spanishfoodlovers #instatapas #tapasfood #winestagram #drinks #winegeek #wineporn #winelovers #winelovers #cava #spanishnewyear #grapes #lascampanadas #campanadas

A post shared by Ibérica Restaurants (@ibericarestaurants) on

Some people – including locals — opt to attend one of the galas, cotillones, taking place in several hotels across the city, such as the Maria Cristina Hotel. These galas include dinner, drinks, and plenty of dancing. For an alternative, go bar hopping in the Parte Vieja.

 


 

Los calendarios ya dicen diciembre, y San Sebastián ya se siente joven, las luces festivas aparecen, las calles huelen a castañas asadas y se pueden ver enormes árboles de Navidad. Las tradiciones navideñas españolas reciben una inyección de un inimitable sabor vasco. Hemos pedido a nuestro equipo de expertos que nos hagan un pequeño resumen de lo que es esta temporada en nuestro pequeño trocito de tierra/mundo.

 

Decoración navideña y mercados

Hay un brillo en Donostia en estos días, ya que las calles y los puentes se iluminan con luces navideñas y los villancicos suenan con altavoces por toda la ciudad. Incluso hay una noria gigante en la playa de La Concha; solo por las vistas  merece la pena dar una vuelta .

Las tiendas decoran sus escaparates a la moda navideña, compitiendo por ganar la competición anual. Una elaborada escena de la natividad se apodera de la Plaza Gipuzkoa, mientras que la Catedral del Buen Pastor está rodeada de chozas de madera que venden todo tipo de productos artesanales como juguetes, joyas, adornos navideños, chocolate y más. También encontrarás un mercado navideño a lo largo del Paseo del Urumea, y el río en sí, también está preparado para la ocasión, con una exhibición de luces cúbicas que hacen bonitos reflejos en el agua y al Puente de María Cristina no le faltan adornos con luces.

View this post on Instagram

Abbott lights.

A post shared by Ion Gorriti (@ion_gorriti) on

Día de Santo Tomás

El 21 de diciembre, el día de Santo Tomás, es un paso hacia el pasado, con mercados regionales y los agricultores vendiendo sus productos. Todos llevan trajes tradicionales vascos y realizan bailes tradicionales. “Es un día para comer txistorra y beber sidra, todo en la banda sonora de la música tradicional vasca. Hay cosas divertidas que suceden en la ciudad, como un concurso de espantapájaros y exhibiciones de animales. Estas tradiciones se remontan a la época en que los agricultores venían a la ciudad anualmente para pagar a sus propietarios, aprovechando la oportunidad para vender algunos de sus productos de paso. Si quieres ver el lado más vasco de la ciudad, este es un gran día para estar aquí, y es el momento perfecto para comprar productos locales como el queso Idiazabal, la miel y las artesanías hechas a mano.

El Olentzero

Los niños esperan durante todo el año la llegada del Olentzero, la versión vasca de Santa o Papá Noel, que baja por la montaña en la que vive para repartir regalos a todos los niños del País Vasco; y los hace cada Noche Buena. Este mítico personaje es bastante misterioso – algunos dicen que es un granjero, otros dicen que es pastor o incluso se oye que es minero. En un hombre amable y alegre que ama la comida y el vino, vestido con las ropas de un granjero tradicional vasco, una boina vasca (o txapela) cubriéndole la cabeza y su pipa en la boca.

Llega a la ciudad a lo grande, siempre en Noche Buena, acompañado de su mujer Mari Domingui, desfilando por las calles y lanzando caramelos a todos los espectadores de la famosa cabalgata.

Como Santa o Papá Noel, se cuela en las casas para dejar los regalos, y es conocido por dejar carbón (un trozo de azúcar negro o un trozo de carbón dulce- que venden en las panaderías para seguir con la tradición) a los niños que se han portado mal ese año.

Comida de Navidad

Al igual que en otras partes del mundo, la Navidad es un momento familiar y se celebra con muchos festines y comida. Las familias se reúnen para una gran cena en Nochebuena, mientras que el día de Navidad se celebra con una gran comida.

El menú varía: sopas especiales de Navidad, tapas típicas como croquetas, langostinos y jamón, y platos como cordero asado, solomillo o bacalao. En cuanto al postre, el turrón es omnipresente, y no solo aquí, sino en toda España. En diciembre, verás que las estanterías de los supermercados y las pastelerías comienzan a llenarse con cosas. Este turrón de almendra es una tarifa estándar de vacaciones, y lo encontrará en muchos sabores diferentes y en dos variedades: suave y masticable (turrón de Jijona) y duro, quebradizo (turrón de Alicante). Otra golosina que verás mucho es el mazapán en todo tipo de pequeñas formas.

Los angulas son una especialidad en esta época, aunque no verás este preciado ingrediente en cada mesa navideña. Las angulas, o anguilas, son una exquisitez en el País Vasco y uno de los alimentos más caros de España (debido a la sobrepesca y la alta demanda), con un precio de hasta 1.000 € por kilo en restaurantes. Son un alimento curioso, ya que no tienen mucho sabor (por lo general, se saltean con aceite de oliva y ajo, u otras adiciones sabrosas), pero se trata de la textura. Es posible que veas algo parecido en los supermercados y en los bares de pintxos de la ciudad, pero ten en cuenta que se trata de gulas, una imitación mucho más barata hecha de pescado procesado.

La Nochevieja

Como en cualquier otro lugar de España, la medianoche en Nochevieja marca una tradición anual: la de comer las uvas. Muchas personas se reúnen en los principales lugares de la ciudad, lugares como la Plaza Gipuzkoa están preparados para la ocasión. A medida que el reloj marca la medianoche, se comen las 12 uvas, una por cada campanada, que simboliza la buena suerte para el nuevo año.

View this post on Instagram

Did you know about the Spanish tradition to welcome the new year? It consists of eating 12 grapes keeping time with the clock as it counts down to midnight. If you are able to eat all the grapes in time, luck will be on your side! You can enjoy the grape tradition when dining at Ibérica on 31st December @vilarnau_uk . . . #christmas #christmasmenu #groupmenus #ibericarestaurants #spanishfood #spanishcuisine #spanishtapas #spanishtapasbar #eeeeeats #londoneats #manchestereats #leedseats #glasgoweats #foodporn #foodie #iberica #spanishfoodlovers #instatapas #tapasfood #winestagram #drinks #winegeek #wineporn #winelovers #winelovers #cava #spanishnewyear #grapes #lascampanadas #campanadas

A post shared by Ibérica Restaurants (@ibericarestaurants) on

Algunas personas, incluidos los lugareños, optan por asistir a una de las galas, los cotillones, que se realizan en varios hoteles de la ciudad, como el Hotel María Cristina. Estas galas incluyen cena, bebida y mucho baile. Como alternativa, se puede ir de bares por la Parte Vieja.

One comment

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *